La antropología remonta sus raíces a los antiguos escritos históricos y filosóficos griegos acerca de la naturaleza humana y la organización de la sociedad humana. 

Los antropólogos generalmente consideran a Heródoto, un historiador griego que vivió en el año 400 a.C., como el primer pensador que escribió ampliamente sobre conceptos que más tarde se convertirían en centrales para la antropología. 

En el libro Historia, Heródoto describió las culturas de varios pueblos del Imperio Persa, que los griegos conquistaron durante la primera mitad del siglo XX. Se refirió a Grecia como la cultura dominante de Occidente y a Persia como la cultura dominante de Oriente. 

Este tipo de división, entre los blancos de ascendencia europea y otros pueblos, estableció el modo que la mayoría de la escritura antropológica sería adoptada más tarde.

El historiador árabe Ibn Jaldún, que vivió en el siglo XIV ad, fue otro de los primeros escritores de ideas relevantes para la antropología. Khaldun examinó los factores ambientales, sociológicos, psicológicos y económicos que afectaron el desarrollo y el surgimiento y la caída de las civilizaciones. 

Tanto Khaldun como Heródoto produjeron descripciones notablemente objetivas, analíticas y etnográficas de las diversas culturas del mundo mediterráneo, pero también utilizaron a menudo información de segunda mano.

Durante la Edad Media (siglos V a XV d.C.) los eruditos bíblicos dominaron el pensamiento europeo sobre las cuestiones de los orígenes humanos y el desarrollo cultural. Trataron estas cuestiones como asuntos de creencia religiosa y promovieron la idea de que la existencia humana y toda la diversidad humana eran creaciones de Dios.

A partir del siglo XV, los exploradores europeos que buscaban riquezas en nuevas tierras proporcionaron vívidas descripciones de las exóticas culturas que encontraron en sus viajes por Asia, África y lo que ahora son las Américas. 

Pero estos exploradores no respetaban ni conocían los idiomas de los pueblos con los que entraron en contacto, e hicieron observaciones breves y poco sistemáticas.

El Siglo de las Luces europeo de los siglos XVII y XVIII 

Este siglo marcó el ascenso del pensamiento filosófico científico y racional. Los pensadores de la Ilustración, como David Hume, nacido en Escocia, John Locke, de Inglaterra, y Jean-Jacques Rousseau, de Francia, escribieron una serie de obras humanísticas sobre la naturaleza del hombre. 

Basaron su trabajo en la razón filosófica más que en la autoridad religiosa e hicieron importantes preguntas antropológicas. Rousseau, por ejemplo, escribió sobre las cualidades morales de las sociedades primitivas y sobre la desigualdad humana. 

Pero la mayoría de los escritores de la Ilustración también carecían de experiencia de primera mano con las culturas no occidentales.

la Antropología

El aumento del contacto con otras culturas

Con el auge del imperialismo (control político y económico sobre tierras extranjeras) en los siglos XVIII y XIX, los europeos entraron en un contacto cada vez más intenso con otros pueblos del mundo, lo que provocó un nuevo interés por el estudio de la cultura. 

Las naciones imperialistas de Europa Occidental, como Bélgica, los Países Bajos, Portugal, España, Francia e Inglaterra, extendieron su control político y económico a regiones del Pacífico, América, Asia y África.

El creciente dominio del comercio mundial, las economías capitalistas (impulsadas por el lucro) y la industrialización en la Europa de finales del siglo XVIII dieron lugar a vastos cambios culturales y trastornos sociales en todo el mundo. 

Las industrias europeas y las clases de personas ricas y de élite que las poseían buscaron en tierras exóticas extranjeras fuentes de mano de obra y bienes para la fabricación. 

Además, los europeos más pobres, muchos de los cuales fueron desplazados de sus tierras por la industrialización, trataron de construir nuevas vidas en el extranjero. Varios países europeos se hicieron cargo de la administración de regiones extranjeras como colonias.

Los europeos recibieron repentinamente un aluvión de nueva información sobre los pueblos extranjeros que se encontraban en las fronteras coloniales. Las naciones colonizadoras de Europa también querían explicaciones y justificaciones científicas de su dominio mundial. 

En respuesta a estos acontecimientos, y por interés en culturas nuevas y extrañas, los primeros antropólogos aficionados formaron sociedades en muchos países de Europa occidental a principios del siglo XIX. Estas sociedades eventualmente dieron origen a la antropología profesional.

Las sociedades antropológicas se dedicaron a estudiar científicamente las culturas de los territorios colonizados e inexplorados. Los investigadores llenaron los museos etnológicos y arqueológicos con colecciones obtenidas de los nuevos imperios de Europa por exploradores, misioneros y administradores coloniales. 

Los médicos y zoólogos, actuando como antropólogos físicos principiantes, midieron los cráneos de personas de diversas culturas y escribieron descripciones detalladas de los rasgos físicos de las personas.

Hacia finales del siglo XIX los antropólogos comenzaron a ocupar puestos académicos en colegios y universidades. Las asociaciones antropológicas también se convirtieron en defensores de que los antropólogos trabajaran en puestos profesionales. Promoviendo el conocimiento antropológico por su valor político, comercial y humanitario.